Oliver Sacks er professor i nevrologi ved New York School of Medicine – og forfatter av en rekke bestselgere. An Antropologist on March, Awakenings, Musicophilia og The Minds Eye for å nevne noen. Denne gangen tar han oss med inn i hallusinasjonenes verden –basert på pasienters og personlige erfaringer. Ikke psykotiske – men hallusinasjoner som oppstår mer på grunn av hjerneorganiske tilstander. I boken dekker han mange fenomener – fra en mer triviell postoperativ fantasi om frosken Kermit (Muppet Show) til «The Prisoner´s Cinema», hvordan isolasjon og mørke, søvnløshet og utmattelse kan føre til fargesprakende og tredimensjonale hallusinasjoner.  Han dveler også ved det indre språkets betydning for all viljebestemt handling slik den russiske psykologen Lev Vygotsky hevder. Sacks selv, som under nedstigningen fra en tur, visstnok i den norske fjellheimen, med en sterkt skadd fot, opplevde en indre stemme helt ulik den dagligdagse bablingen han så ofte ledsager sine egne handlinger med. Under et strabasiøst forsøk på å krysse et stryk tenkte han med seg selv: «Hvorfor ikke hvile litt?» Umiddelbart ble dette motsagt av en klar og myndig stemme. «Du kan ikke hvile her. Du må bare gå på». Denne stemmen reddet livet hans.
 

Hypnagoge og hypnopompe hallusinasjoner

Boken er spesielt relevant for Innsikt fordi søvn og narkolepsi har fått en så sentral plass. Den første som beskrev hypnagoge hallusinasjoner (som opptrer i overgangen fra våken tilstand til søvn) var sir Francis Galton i boken Inquiries into Human Faculty. En av hans kasus beskrev fenomenet som «great beauty and highly brilliant».  Andre kan ha en tendens til å se ansikter, oftest ukjente. Senere studier med fMRI («hjernescanning») har vist at et område i høyre visuelle cortex aktiveres når pasienter har slike opplevelser. Men de kan også være fryktskapende. Den amerikanske skrekkforfatteren Alan Edgar Poe var kjent for å ha bisarre hypnagoge forestillinger uten sidestykke. Når hallusinasjonene inntreffer i overgangen fra søvn til våken tilstand kalles de hypnopompe og kan oppleves i fullt lys med vidåpne øyne.  Overjordiske skapninger, engler og djevler, oppleves som enda mer fysisk tilstede og virkelige enn under de hypnagoge. En australier som skrev til Sacks listet opp noen eksempler:  «A huge figure of an angel standing over me next to a figure of death in black». Eller  «A rotting corpse lying next to me» og «A huge crocodile at my throat».  Noe å våkne til – hva? Og hvordan er det for barn og unge å ha slike opplevelser? Jeanne B, en voksen kvinne med narkolepsi, skrev til Sacks at hun ikke fikk diagnosen narkolepsi før hun var voksen. Da hun gikk på skolen trodde de hun var schizofren på grunn av alle hallusinasjonene. Som voksen ble hun ikke lite forbauset da hun fikk hørte at andre med narkolepsi ikke bare hadde hallusinasjoner, men akkurat de samme som hun selv hadde.

Selv oppsøkte Sacks medlemsmøte i New York Narcolepsy Network for å møte medlemmer. Mange hadde stadig vekk katapleksianfall når latteren runget i salen. Og ved en ren tilfeldighet fikk han snakke med en venn av skuespilleren og komikeren Robin Williams (hovedrollen i Oppvåkningen, basert på Sacks bestseller), som fortalte at han rett og slett måtte legge seg ned hver gang de møttes for å forebygge fall på grunn av katapleksi. Den muntre tonen og all latteren de to imellom kunne gjøre det vanskelig å stå oppreist. Hallusinasjonene var sjelden noe samtaleemne. Sharon S. kunne likevel fortelle at hallusinasjonene hun hadde ofte var så absurde at de stadig utløste katapleksi. Stephanie W., som har hatt hallusinasjoner siden hun var fem år, ofte før og etter episoder med microsøvn på dagtid, kan i dag forstå at det har vært mikrosøvn ved at hendelsesforløpet gjerne gjør små «hopp» framover.

Med sin særegne, men presise fortellerstil, formidler Sacks disse subjektive fenomenene som pasienter med narkolepsi som oftest er alene om, til et svært bredt publikum. Som flere av sine forgjengere, som nevrologen Charcot, kombinerer han det klassiske med det romantiske. Et raskt søk på Google gir et tyvetalls anmeldelser i de mest toneangivende avisene. Fire bare i New York Times.  Jeg kan ikke lukke boken før jeg har nevnt hallusinasjoner knyttet til stress og katastrofer. Hvordan sterke lukter, lyder og farger kan framkalle «flashbacks» fra grusomme opplevelser. Fra granatsjokkene i første verdenskrig til infernoet i New York 11. september. Her hjemme har vi 22. juli.
 

Hallucinations
Oliver Sacks
ISBN: 9780307957245
Sider: 352
Pris 249
Kan kjøpes via bl.a. Amazon og Itunes (ca $ 15)